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解密Twitch:一家游戏直播网站缘何价值10亿刀?

最近有媒体报道称谷歌正计划以10亿美元的价格收购视频游戏直播网站Twitch。这家成立于2011年的网站经过短短3年多的发展已经成为世界上最大的游戏网站和社区,每月活跃用户量高达达4500万。

那么,Twitch究竟是怎样的一家公司呢?它的价值为何高达10亿美元呢?美国新闻网站BuzzFeed日前发文对Twitch的诞生和成长进行了分析,以下是文章的主要内容。

解密Twitch:一家游戏直播网站缘何价值10亿刀?

Twitch的诞生地

关于热门游戏直播网站Twitch的诞生,可能要追溯到2010年秋天的几次非正式会议,其中就包括与吉迪恩・余(Gideon Yu)的会谈。

作为YouTube的前任CFO,余先生曾在谷歌以16.5亿美元收购这家视频网站的谈判中扮演重要角色。2010年,余先生来到Justin.tv(Twitch的母公司)的办公室,当时Justin.tv刚刚获得8000万美元的风险投资,同时公司也正在从一家生活视频网站向视频直播网站转型的过程中获得盈利。

根据Justin.tv的联合创始人迈克尔・塞贝尔(Michael Seibel)的介绍,余先生的那次到访对于公司的未来有着极其重要的意义。

“当时他对我们说了一番话,大概的意思是你们已经小有成就了,同时也赚了一些钱,但是还没有具备真正的影响力,所以现在你们大可坐享其成而不再像一家创业公司那样继续努力,或者再接再厉,成就一番事业,”塞贝尔回忆道。

除此之外,Justin.tv的另一位联合创始人贾斯汀・坎恩(Justin Kan)与SAY Media的马特・桑切斯(Matt Sanchez)也进行了一次会谈,后者说服坎恩在公司内部启动一些新的科研项目。与桑切斯和余先生的接触促使Justin.tv将公司的两款产品独立拆分出来,它们分别是游戏直播网站Twitch和视频分享应用Socialcam。

这也标志着Justin.tv的联合创始人埃米特・夏尔(Emmett Shea)开始从一位工程师转变为管理人员,而当时他也可能也未曾想到Twitch最终会成长为全球最有价值的视频流媒体公司之一,但如今这已经变成了现实,谷歌已经在上周报价10亿美元收购Twitch。

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夏尔和坎恩

夏尔和坎恩打小就是好朋友,两人从小就在数学和魔术方面展现出了过人的天赋。虽然他们在高中时并不是校友,但后来均被耶鲁大学录取,而两人也在临毕业的时候联手开发了一款类似于谷歌日历的应用――Kiko,这是两人合作之后所创办的首家新创公司。

在创办的Kiko的过程中,夏尔并未显露出自己在领导力方面的才能,当时他是一名专业的工程师,会为了实现软件的某个功能而通宵编程。按照硅谷流行的说法,当年的夏尔是一个不折不扣的“技术联合创始人”,这样的人通常只有与那些善于产品设计和市场营销的人在一起才能做出成绩。幸运的是,他们最终在eBay上将Kiko以25万美元的价格卖出,这也坚定了两人继续创业的信心。

“待到临毕业的时候,我才弄清楚自己想要创办一家互联网公司,”夏尔说道,“刚上大学的时候,我以为自己未来会从事科研工作,但是随后我意识到自己的兴趣在于做出更多与工程有关的东西。”

随后夏尔和坎恩找到了硅谷顶级孵化器Y Combinator的创始人保罗・格雷厄姆(Paul Graham),向其介绍了一项将网页内容打印成纸质书籍的服务,格雷厄姆对此并不感兴趣,“你们还有别的创意么?”他问道,随后坎恩向他介绍了生活视频网站的想法,这让格雷厄姆的精神为之一振,“这个想法很棒,我愿意提供资金支持。”随后夏尔和坎恩便拿到了一张5万美元的支票以及第二次与Y Combinator合作的机会(第一次是Kiko)。

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夏尔的技术实力

夏尔在工程方面的特长在2007年Justin.tv创办初期就已经展现出来,当时亚马逊针对新创公司提供过一项付费服务,允许他们将流媒体视频和一些对带宽要求较高的数据暂存到一个远程服务器上,Justin.tv也是该服务的客户之一,但亚马逊后要求他们在转移网站流量时限制自己的带宽用量,因为他们发现Justin.tv的允许任何人进行视频流媒体直播,这无疑将会对亚马逊的服务器造成巨大压力。

尽管这种情况是暂时的,但也促使Justin.tv开始购买自有服务器和基础设施来处理这些视频流媒体。目前Justin.tv一共运营着15个数据中心,每月需要处理5500万个独立访客,平均每个访客每天要观看106分钟的视频流媒体。如今看来,这也为Twitch的诞生准备了一个必要条件。

“通过在世界各地搭建结对网络(peering network)来为用户提供真正的高品质视频的做法对于当时的Justin.tv来说是有点违背常规的,”柏尚风险投资(Bessemer Venture Partners,Twitch的投资者之一)的伊森・库兹威尔说道,这要得益于夏尔在公司创办初期就意识到服务质量的重要性。

当时夏尔和公司内部的几个人(其中包括后来成为Twitch首席运营官的凯文・林(Kevin Lin))已经注意到游戏直播在Justin.tv的业务增长中表现十分突出,原因是他们本身就是比较资深的游戏玩家(夏尔本人是《魔兽争霸II》和《星际争霸》的粉丝),并且也看到了游戏直播在未来互联网中的巨大发展潜力。

与此同时,坎恩和塞贝尔则注意到了另一种趋势――智能手机正在变得迅速普及,而人们与网络进行交互的方式也正在因为手机的出现而发生改变。2010年,在与桑切斯和余先生会谈之后,Justin.tv的团队决定将公司未来的发展重点集中到游戏直播服务(Twitch的前身)和社交视频应用Socialcam两大业务上。

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Twitch的成长之路

当时公司分别给了这两个项目半年的时间,到时候发展得更好的项目将会成为Justin.tv的未来。出人意料的是,这两个项目都做得相当不错,随后公司决定将Socialcam从Justin.tv剥离出去,由塞贝尔和数名工程师共同负责。至于游戏直播业务,Justin.tv在2011年的E3游戏大展上正式发布了游戏直播平台Twitch。

纵观Twitch的架构,很明显能够看出它是出自夏尔之手的,比如让Twitch真正受到玩家欢迎的两大原因就是其对视频质量的要求非常高,同时其整个服务都是围绕视频直播所需而创建的。Twitch对这些细节的追求让其在发展初期就得到了玩家的赞誉和肯定,以职业玩家科斯莫・怀特(Cosmo Wright)为例,他当时将自己玩《塞尔达传说:时之笛》(The Legend of Zelda: Ocarina of Time)时的通关视频(18分10秒打破世界纪录)上传到Twitch上之后而闻名于世。

随后,Twitch的用户量开始不断飙升,在正式发布一年之后,Twitch就已经吸引了2000万个观众,同时还推出了一个合作伙伴项目,参与该项目的直播者可以从自己的直播节目中获得一定的奖金分成。Twitch的受众群体大多属于游戏重度玩家,这些玩家无疑是一笔非常吸引人的广告资源,这也为Twitch和播客们赢得了巨大的发展机会,Twitch也从最初的一个概念发展成为许多职业玩家谋生的工具。

“我很庆幸在自己生活的时代能够有Justin.tv和Twitch这样的平台,它们的存在是我获得成功的重要原因,”怀特说道,“成为一名Twitch播客们对于玩家来说是非常难得的事情。”

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当然,夏尔和Twitch的发展也并不是一帆风顺的。比如在本周Twitch就宣布将与Audible Magic进行合作,通过技术手段扫描用户上传的视频中是否包含侵权音频内容。一旦发现侵权音频,侵权部分将被静音处理。此消息一出,立刻在Twitch社区引起巨大反响,一些播客们无疑将会面临新的困难。但为了保证Twitch在未来能够顺利且健康地成长,夏尔也不得不做出这样的决定。

起初,夏尔的管理风格偏向于亲力亲为,这与其工程师的出身有着直接联系,但根据坎恩的介绍,随着Twitch和团队的一步步成长,夏尔也开始展现出比其他创始人都要出色的管理才华。

“夏尔是一个非常戏剧化的人物,很难想象一位性格内向的工程师是如何转变成为能够带领一支100多人的团队实现共同目标的领导者的,”Justin.tv的另一位联合创始人凯尔・沃格特(Kyle Vogt)说道。

对游戏的热情以及对Twitch社区和播客们的关注让夏尔很快就与多方建立了合作伙伴关系,毕竟对于传统游戏开发商而言,Twitch是一个全新的、聚集了大量游戏玩家的庞大平台。在发布大约一年后,《魔兽争霸》和《使命召唤》的开发商动视暴雪已经开始通过Twitch推广他们的游戏,比如最近在Twitch.tv官方游戏频道上就经常能够看到暴雪的卡牌网游《炉石传说》在每次重大更新之前的最新游戏视频,而根据暴雪的CEO兼联合创始人迈克・莫怀米(Mike Morhaime)的介绍,Twitch确实为暴雪带去了大量高质量的玩家,因为此前暴雪要想炒作一款类似于《炉石传说》的游戏,往往需要投入高昂的营销费用,但是身为玩家聚集地的Twitch让这一切变得格外简单可行。

“《炉石传说》能够在Twitch的排行榜上名列前茅让我们倍感兴奋,”莫怀米说道,“每次的游戏更新视频都能吸引15万人的围观,这表明玩家们对我们的内容还是非常感兴趣的。”

此外,夏尔还成功将Twitch平台集成到了微软Xbox One和索尼PlayStation 4等游戏主机之中。但是,他所做出的最为聪明的举措应该是在Twitch计划推出自有广告业务之前对广告主资源的整合。

“Twitch先对广告主进行了热身,告诉他们能通过Twitch得到哪些东西,但当时Twitch并未向其销售任何产品,”柏尚风投的库兹威尔说道,“虽然这并不是什么伟大的策略,但确实非常明智。去年Twitch在公司内部成立了一只广告销售团队,这应该是我所见过的效率最高的销售团队,在他们的努力下,一些大型广告主提前就买下了Twitch的许多广告位,这就是夏尔的精明之处。”